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Número de Dunbar

El número de Dunbar (147) es la estimación del tamaño máximo de una red social distribuida.

Origen y fundamento

En 1993 el antropólogo Robin Dunbar, de la Universidad de Londres, publicó el primer boceto de un artículo. En él avanzaba que

Hay un límite cognitivo en el número de individuos con los que una persona cualquiera puede mantener relaciones estables, este límite está en relación directa con el tamaño relativo del neocortex y a las finales impone un límite al tamaño del grupo

Comparando datos de distintas especies de primates, Dunbar llega a extraer una función relacionando tamaño grupal y volumen cortical. Al usarla para predecir el tamaño máximo de una manada humana, el resultado es 147,8, redondeando, 150, el famoso número de Dunbar que marcaría el límite del tamaño de una comunidad humana perfectamente distribuida y cohesionada.

Dunbar puntualiza que este número representa un límite y que cualquier reducción en el tempo y la intensidad de la interacción, debida por ejemplo a la dispersión geográfica, generará una reducción del número real de miembros activos en la comunidad.

Comparando distintos estudios antropológicos, desde tribus neolíticas a comunidades campesinas de fundamentalistas cristianos, pasando por organizaciones militares de todos los tiempos, encuentra una y otra vez, resultados empíricos que aproximan este número con independencia de la época y el sustrato económico de cada comunidad.

De hecho, una regla informal en la organización de empresas identifica el número de 150 como el límite crítico para la coordinación efectiva de tareas y flujo de información a través de enlaces directos persona a persona: empresas mayores no pueden funcionar de modo efectivo sin subestructuras que definan canales de comunicación y responsabilidad..

A través de una multitud de estudios y ejemplos que Dunbar desarrollará aún después en distintos artículos, el límite máximo de una comunidad conversacional distribuida en la que la colaboración emerge espontáneamente de la interacción y los flujos de información transmiten de forma eficaz el estado del grupo a cada miembro, manteniendo cohesionada la comunidad, parece bien establecido en 150.

Estudios recientes

Un estudio de la Universidad de Duke publicado a principios de 2014 analizó las relaciones sociales de 24 adultos durante 18 meses para determinar la estructura y evolución de sus contactos. Aparecieron distintos grados de compromiso. Al comprobar los contactos en cada nivel perduraban a lo largo del tiempo, los resultados mostraron que aunque pueden cambiar los individuos, el rango en cada capa se mantiene constante, reafirmando la tesis de Dunbar sobre la existencia de una limitación fisiológica para el número máximo de relaciones que podemos mantener.

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